Czy życie przybyło na Ziemię z kosmosu?

Reklama

czw., 05/13/2021 - 22:21 -- MagdalenaL

Niektórzy astronomowie wysuwają hipotezę, że asteroidy i komety mogą przenosić materię biologiczną pomiędzy planetami.

Życie, mimo całej swojej złożoności, ma jeden prosty, wspólny cel: rozprzestrzeniać się. Rośliny, zwierzęta i bakterie skolonizowały niemal każdy zakątek naszego świata.

Ale dlaczego na tym poprzestać? Niektórzy naukowcy spekulują, że materia biologiczna mogła rozprzestrzenić się też w kosmosie, przenosząc się z planety na planetę na zabłąkanych bryłach skał i lodu. Pomysł ten znany jest jako panspermia i niesie ze sobą głębokie konsekwencje: życie na Ziemi mogło nie powstać na naszej planecie.

W teorii, panspermia jest dość prosta. Astronomowie wiedzą, że uderzenie komety lub asteroidy w planetę może wyrzucić odłamki z siłą wystarczającą do katapultowania skał w przestrzeń kosmiczną. Niektóre z tych kosmicznych skał z kolei rozbijają się na innych planetach. Na przykład, prawdopodobnie w ten sposób kilka rzadkich meteorytów pochodzących z Marsa trafiło na Ziemię.

"Można sobie wyobrazić małych astronautów siedzących wewnątrz tej skały, którzy przeżyli podróż" - mówi Avi Loeb, astrofizyk z Uniwersytetu Harvard i dyrektor Instytutu Teorii i Obliczeń. "Mikroby mogłyby potencjalnie przemieszczać się z jednej planety na drugą, z Marsa na Ziemię, z Ziemi na Wenus". (Możesz kojarzyć nazwisko Loeb'a z jego ostatniej książki Extraterrestrial: The First Sign of Intelligent Life Beyond Earth, która zdobyła rozgłos i krytykę astronomów za twierdzenie, że nasz Układ Słoneczny został niedawno odwiedzony przez istoty pozaziemskie).

Loeb jest autorem wielu prac badających mechanikę panspermii, sprawdzając między innymi, jak rozmiar i prędkość obiektów kosmicznych mogą wpływać na prawdopodobieństwo przenoszenia się przez nie życia. Loeb nadal uważa, że bardziej prawdopodobne jest, że życie powstało na Ziemi - ale nie wyklucza też możliwości, że pochodzi ono z innego miejsca w kosmosie.

Jednocześnie ostatnie eksperymenty sugerują, że ziemskie organizmy mogą przetrwać w kosmosie, przynajmniej przez jakiś czas. Eksperymenty na pokładzie EXPOSE-E na Międzynarodowej Stacji Kosmicznej poddały bakterie, porosty i nasiona roślin ekstremalnemu zimnu i promieniowaniu kosmicznemu przez okres od kilku dni do ponad roku. Niektóre bakterie i inne organizmy były w stanie przetrwać podróż, w tym niesporczaki - ultra odporne zwierzęta spotykane wszędzie, od arktycznych lodów po głębiny oceanów.

Loeb twierdzi, że jeśli asteroida lub kometa jest wystarczająco duża, mikroby mogą zostać zamrożone w jej wnętrzu. To mogłoby ochronić je przed promieniowaniem i ekstremalnymi temperaturami, które zmieniają meteory w ogniste kule. Po eksplozji na powierzchnię nowego świata, ci pozaziemscy koloniści mogliby zacząć się rozwijać.

W innych układach słonecznych panspermia może być jeszcze bardziej prawdopodobna niż w naszym. Na przykład, siedem położonych blisko siebie planet układu TRAPPIST-1, odkrytych w 2016 roku, może być idealnym miejscem do takiego skakania po planetach. Jeśli pewnego dnia znajdziemy tam życie, mówi Loeb, powinniśmy zwrócić uwagę na to, czy wszystko wygląda podejrzanie podobnie. Jego zdaniem dwie sąsiadujące ze sobą planety z podobnymi systemami biologicznymi byłyby pewnym znakiem, że w pewnym momencie życie podróżowało między nimi.

Loeb stawia również hipotezę, że panspermia może wystąpić nawet pomiędzy odległymi układami gwiezdnymi. Międzygwiezdni goście, tacy jak niedawno zaobserwowany obiekt kosmiczny 'Oumuamua i kometa Borisov, mogliby rozprzestrzeniać życie z układu do układu.

Taki proces mógłby się nawet rozpocząć na naszej planecie. W pracy opublikowanej w czasopiśmie „Life”, Loeb przeanalizował możliwość, że asteroidy lub komety mogą omijać ziemską atmosferę dziesiątki mil nad powierzchnią Ziemi, zbierając mikroorganizmy unoszące się wysoko na niebie, zanim wyruszą w międzygwiezdną podróż. Szacuje on, że choć rzadkie, kilka takich przypadków prawdopodobnie miało miejsce w czasie istnienia Ziemi.

Nawet jeśli podczas przelotu asteroidy uda się zebrać kilka mikrobów z Ziemi, jest bardzo mało prawdopodobne, że przetrwają one podróż, a tym bardziej wylądują na innej planecie o warunkach podobnych do naszych. Ale z drugiej strony, nie możemy tego wykluczyć.

Autor: 
Nathaniel Scharping / tłum. Karolina Schittko
Dział: 

Reklama